EU ensi kertaa Jatke Areenalla

Kaksi viime otteluaan voittanut Kouvot (16/12) isännöi keskiviikon Korisliigakierroksella ensimmäistä kertaa Jatke Areenalle saapuvaa Espoo Unitedia (11/18). Yhdeksäntenä oleva, vain yhden voiton päässä pudotuspeliviivasta majaileva, United taistelee Kouvojen tavoin pääsystä kevään pudotuspeleihin. Kaksi ensimmäistä joukkueiden välistä kohtaamista käytiin Espoossa joiden jälkeen voitot tasataan. United oli vahvempi lokakuussa (95-71) vieraiden romahdettua täysin ja Kouvot vei sarjapisteet joulukuussa (81-88). Viimeinen keskinäinen ottelu pelataan Kouvolassa maaliskuun lopulla.

United on pelannut hyvin kaksi- tai paremminkin kolmijakoisen kauden. Se hävisi seitsemästä ensimmäisestä ottelustaan kuusi kunnes voitti Kouvot lokakuun lopulla. Pian tämän pelin jälkeen joukkue voitti seitsemän ottelua putkeen ja nousi kohisten sarjataulukossa ylöspäin. Voittoputken katkettua joulukuun puoliväissä on United voittanut 13 viime ottelustaan vain kolme. Kouvolaan joukkue saapuu kuuden tappion putkessa. United oli alkukaudesta samaisessa kuuden ottelun tappioputkessa kunnes putki katkesi näyttävästi keskiviikon isäntiä vastaan. United on voittanut kauden 13 vierasottelustaan neljä.

Kouvojen kausi on sujunut hieman samalla kaavalla kuin Unitedin. Tosin Kouvot aloitti vahvasti, taantui sen jälkeen ja on nyt aloittamassa kahden ottelun voittoputkessa uutta tulemistaan. Kouvojen alkukauden hyvän vireen katkaisi ulkomaalaisvaihdokset ja samaan saumaan osuneet avainpelaajien sairastelut. Pudotuspelien kotietu on edelleen vuoden -16 mestarin omissa käsissä, mutta viimeiset 12 ottelua pitää pystyä pelaamaan todella vahvasti eikä sarjataulukon tyvipään joukkueille ole enää juuri varaa hävitä. Kouvot on voittanut viimeisestä 10 ottelustaan neljä ja viimeisestä viidestä kaksi. Kotonaan joukkue on voittanut 14 ottelustaan yhdeksän.

Unitedin päävalmentaja Ville Neva: ”Uudella kokoonpanolla on allaan kahdet harjoitukset joten lähtökohtatilanne tähän peliin sisältää monenlaisia yllätyksen mahdollisuuksia. Yksinkertainen on tässä tilanteessa kaunista. Puolustuksen yhteistyö ennen kaikkea korin läheisyydessä ja irtopallokamppailut ovat tärkein keskittymisen kohde.”

Espoo Unitedin kokoonpanosta on helppo nostaa esille kaksi tärkeätä kaksikkoa. Todella usein joukkue voittaa tai kaatuu tehoduo takamies Jeb Ivey (16.4/2.7/4.6, 3p 45%) – laituri Omar Calhoun (19.8/5.1/2.6) pelin myötä. Kaksikko oli viime kaudella vahvalla panoksellaan nostamassa espoolaiset pääsarjatasolle ja sama hyvä ote on jatkunut Korisliigassakin. Kouvoja vastaan Ivey on heittänyt kolmoset tällä kaudella 69%:n (11/16) tarkkuudella ja Calhoun on kurittanut kouvolalaisia keskimäärin 25 pisteellä ottelua kohden. Kotimainen kaksikko Okko Järvi (10.1/3.8) – Samuel Haanpää (10.8/4.3) ja sen onnistuminen on niin ikään espoolaisittain avainasemassa.

Unitedin kolmas ulkomaalaisvahvistus laituri Darious Moten (11.4/5.4/2.3/1.3t) omaa hyvän kolmen pisteen heiton (39%) ja tuo joukkueeseen levypallovoimaa. Israeliin lähteneen sisäpelaaja Jervon Pressleyn (12.0/7.6/1.5t) tilalle United hankki 201-senttisen P.J. Alawoyan. Uusi sisäpelaaja on jo Suomessa ja debytoinee Korisliigassa keskiviikkona. Kotimaisista pelaajista lisäksi Jouko Järvinen (3.6/3.2/2.8), Lauri Toivonen (5.1/4.5) ja Topi Halme (3.3/1.4) ovat saaneet kosolti vastuuta. 30-vuotias ja 201-senttinen Tero Laitinen (0/2) debytoi tämän kauden Korisliigassa Unitedin edellisessä ottelussa.

Kouvojen päävalmentaja Jyri Lehtonen ystävänpäivän ottelusta: ”Espoo Unitedilla on kehissä uusia pelaajia. United on haastanut kaikki sarjan joukkueet, mutta onnetar ei ole suosinut heittä ottelujen lopussa. Joudumme poistumaan tulevassa ottelussa mukavuusalueeltamme. Kärsivällisyys on meidän teemana keskiviikkona.”

Kouvojen uusin vahvistus Drew Brandon (11.0/5.0/2.0) on pelannut kaksi ottelua joista molemmat ovat päättyneet joukkueen voittoon. Erityisesti Brandonin puolustustyöskentely ja joukkuepelaaminen ovat olleet hyvällä mallilla. Thomas Gipson (16.3/10.1/2.5, teh 20.9) on puolestaan joutunut suihkuun virhetilin täytyttyä ennen täyttä aikaa kahdessa viimeisessä ottelussa. Yhden joukkueen avainpelaajista pitää pystyä olemaan kentällä ottelun ratkaisuhetkillä. Penkiltä ei joukkuetta kovin suuressa määrin auteta. Gipsonin tehot kahdessa viimeisessä ottelussa ovat olleet keskimäärin 12.5/6.0/3.0. Jamie Skeen (12.7/5.5) on puolestaan nakuttanut viidessä viimeisessä ottelussa nousujohteisesti 16.8/7.8 tehot. Tuomas Hirvonen (12.6/2.7/5.9, teh 12.0)on kolmessa viimeisessä kotiottelussa viimeistellyt hienot 21.3/3.7/9.0, teh 24.0 tehot. Myös Arttu Saarijärvi (2.6/2.4) on palannut pelaavaan kokoonpanoon.

Kouvot – Espoo United ystävänpäivänä 14.2. klo 18:30 alkaen Jatke Areenalla Kouvolassa. Ota ystäväsikin mukaan matsiin ja kannustetaan yhdessä Kouvot kauden kymmenenteen kotivoittoon.

Kuvat: Tuula Aronen ja Matti Koskinen