Kouvot päättää runkosarjan tiistaina Salohallissa

Kuudenneksi sijoittuva Kouvot (19/20) päättää runkosarjansa tiistaina kun joukkue matkustaa liigan ykkösjoukkue Vilpas Vikingsin (32/7) vieraaksi Saloon. Molempien joukkueiden runkosarjasijoitus on sinetöity jo ennen viimeistä kierrosta joten ottelun lopputuloksella ei siinä mielessä ole enää merkitystä, monessa muussa mielessä kylläkin. Vilpas on vienyt aikaisemmat runkosarjakohtaamiset nimiinsä voitoin 3-0. Kouvot tulee saamaan perjantaina alkavissa puolivälierissä vastaansa Tampereen Pyrinnön. Vilppaan vastustaja ensimmäiselle kierrokselle selviää vasta viimeisten otteluiden jälkeen kun kahdeksannesta sijasta taistelevat vielä BC Nokia (16/23) ja Kobrat (15/24).

Ottelussa pelaamme laajalla rotaatiolla ja kaikki saavat vielä tarvittavaa pelituntumaa – Jyri Lehtonen

Vilppaan runkosarjavoitto on ollut varma jo joitakin kierroksia sillä toiseksi sijoittuva Karhu Basket (28/11), vaikka onkin pelannut hyvän kauden, on silti neljän voiton päässä salolaisista. Tämä kaksikko kohtasi jo viime kevään finaalisarjassa. Tuolloin Karhu vei pidemmän korren.

Kouvojen vastustaja pudotuspelien ensimmäiselle kierrokselle selvisi lauantaina kun Seagulls (18/21) hävisi vieraissa Karhulle (83-65). Tämä sementoi lokit seitsemänneksi vaikka sillä onkin edelleen mahdollisuudet nousta tasapisteisiin Kouvojen kanssa voittamalla BC Nokia runkosarjan päätöskierroksella. Kouvojen ja Seagullsin runkosarjakohtaamiset päättyivät tasan 2-2, mutta Kouvot on edellä korieron turvin (+5). Kouvojen vastustajaksi puolivälieriin siis Pyrintö ja Seagullsille Karhu. Kouvot vei runkosarjakohtaamiset Pyrintöä vastaan voitoin 3-1, mutta viimeisessä kohtaamisessa tamperelaiset huilauttivat kolmea avainpelaajaansa sillä joukkue oli jo varmistanut sijoituksensa kolmantena.

Kouvojen päävalmentaja Jyri Lehtonen ottelun teemasta: ”Runkosarjan viimeinen ottelu ja onneksi ei enää panosta. Gipson (Thomas) palannee takaisin kokoonpanoon. Ottelussa pelaamme laajalla rotaatiolla ja kaikki saavat vielä tarvittavaa pelituntumaa. Painotukset asioissa, jotka muodostuvat tärkeiksi ottelusarjassa Pyrintöä vastaan.”

”Vilpas on pelannut hienon runkosarjan ja saavuttanut kotiedun loppuun asti. Poutiainen (Keijo), Jokinen (Antero) ja Iisalo (Joonas) ovat jälleen kerran onnistuneet kasaamaan voittavan rosterin ja pelitavan. Ulkoapäin katsottuna esimerkillistä toimintaa, jota vahvistaa selkeästi korkein yleisökeskiarvo sarjassa. Well done!” – kehaisee Lehtonen lopuksi illan vastustajaa.

Vilpas on voittanut joukkueiden aikaisemmat kohtaamiset tällä kaudella. Molemmat Jatke Areenalla Kouvolassa käydyt ottelun olivat tasaisia (81-90 ja 99-103), mutta Salossa pelattu ottelu oli kotijoukkueen juhlaa (106-72). Eipä näistä otteluista sen enempää. Pistemäärätkin sen kertovat, että Kouvojen puolustus on ollut vaikeuksissa Vilppaan tehokkaan hyökkäyskoneiston myllytyksessä.

Vilppaan päävalmentaja Joonas Iisalo: ”Viimeinen runkosarjaottelu ennen pleijareita. Kouvojen sijoitus ja vastustaja on selvä, me odotamme vielä tiistain tuloksia. Huilautamme Teemua (Rannikko), Mikkoa (Koivisto) ja Brandonia (Taylor).”

Vaikka Vilpas lepuuttaakin kolmea avainpelaajaansa, on joukkue edelleen todellakin iskukykyinen. Ulkomaalaiskolmikko 194-senttinen laituri Antonio Ballard (17.5/7.0/1.5, teh 20.1) – 183-senttinen takamies Jack Gibbs (15.8/2.2/3.6) – 203-senttinen sisäpelaaja Jamie Skeen (13.0/5.4/1.3) ovat kovia pelaajia. Gibbs on ollut viime otteluissa hyvässä iskussa ja Skeen tuntuu aina syttyvän suureen liekkiin viime kauden joukkuettaan vastaan. Ballard on pelikovuudellaan aiheuttanut Kouvoille harmaita hiuksia kaikissa kohtaamisissa. 193-senttinen laituri Reggie Dillard (9.5/3.5) pukee viikinkinutun ylleen kolmatta kertaa.

Kotimaisista ennakkoon kovimmat lienevät tiistaina Juho ”The Dancer” Nenonen (9.3/4.0), Aatu Kivimäki (7.5/1.8/2.5) ja Henri Kantonen (4.1/3.0/1.9). Riku Laine (3.6/2.2) ja Leevi-Matias Taimela (1.5/0.0) täydentävät kotijoukkueen paletin.

Joukkueiden ilmoittamat kokoonpanot otteluun:

Vilpas: Jamie Skeen, Henri Kantonen, Juho Nenonen, Antonio Ballard, Leevi-Matias Taimela, Aatu Kivimäki, Jack Gibbs, Riku Laine ja Reggie Dillard.

Kouvot: EC Matthews (GTD 50%), Tuomas Hirvonen, Arttu Saarijärvi, Vili Nyman, Severi Kaukiainen, David Gonzalvez, Jeremy Morgan, Teemu Knihtinen, Thomas Gipson (GTD 50%) ja Brian Asbury.

Vilpas Vikings – Kouvot tiistaina 16.4. klo 18:30 Salohallissa.

Kuvat: Matti O Koskinen ja Tuomo Tulokas